Passagiersdrone van Ehang maakt eerste bemande testvluchten

Twee jaar geleden alweer toonde dronefabrikant Ehang tijdens de CES 2016 voor het eerst een prototype van een drone die groot genoeg is om mensen te vervoeren, de Ehang 184. Om de zoveel tijd dook de luchttaxi weer op tijdens beurzen en evenementen, maar nooit was de drone daadwerkelijk met passagiers aan boord in actie te zien. Maar daar kwam afgelopen week verandering in.

Autonoom luchtvaartuig

In een video die het Chinese bedrijf een paar dagen geleden online zette zijn opnamen te zien van testvluchten die in de afgelopen maanden zijn uitgevoerd, deze keer met passagiers aan boord. De vluchten werden uitgevoerd met zowel een eenpersoons als een tweepersoons model. Alhoewel de prototypes nog wel voorzien zijn van stuurknuppel en pedalen voor de bediening kan de drone in principe ook geheel autonoom een vlucht uitvoeren. Tijdens de vlucht kan men vanuit een controlecentrum op de grond ingrijpen als dat nodig is.

Over de vraag of je nog van een ‘drone’ kunt spreken valt te twisten, want doorgaans wordt met een drone een onbemand luchtvaartuig bedoeld. Ehang spreekt daarom liever van een autonomous aerial vehicle (AAV). Hoe dan ook hebben de AAVs van Ehang veel overeenkomsten met de drones zoals we die tegenwoordig kennen: het gaat immers om elektrisch aangedreven multirotors waarbij een flight computer voor de aansturing zorgt. Alleen de schaalgrootte is anders.

Extreme omstandigheden

Tijdens het testprogramma werden er maar liefst 1.000 bemande vluchten uitgevoerd. De passagiersdrone blijkt goed overweg te kunnen met extreme weersomstandigheden. Tijdens de serie testvluchten werd er onder andere bij harde wind gevlogen, werden er door de piloot zeer plotselinge manoeuvres uitgevoerd en liet men de drone tot een hoogte van ongeveer 300 meter stijgen.

Het idee is uiteindelijk dat de AAVs van Ehang gaan fungeren als luchttaxi’s die op afroep besteld kunnen worden. Het bereik van de passagiersdrone bedraagt enkele tientallen kilometers. De eenpersoons uitvoering van de drone heeft een capaciteit van 100 kg, terwijl de tweepersoonsuitvoering ruim 200 kg kan vervoeren. De maximale vliegtijd bedraagt ca. 25 minuten.

Dit is hoe het dashboard van de Ehang 184 er uit komt te zien

Dubai

Alhoewel Ehang ernaar streeft om nog dit jaar de eerste commerciële AAV uit te leveren zullen er maar weinig plaatsen zijn waar er met de drone gevlogen mag worden. In de VS bijvoorbeeld stelt de FAA als eis aan een bemand luchtvaartuig dat deze in noodgevallen tenminste 20 minuten kan vliegen op reservebrandstof. Dat zou betekenen dat de AAV van Ehang slechts een paar minuten zou mogen vliegen, omdat men in normale omstandigheden niet de reservecapaciteit mag aanspreken.

Als er al ergens gevlogen gaat worden met de Ehang 184 dan is dat waarschijnlijk in Dubai: daar wil men de komende jaren ruim baan geven aan persoonlijke luchttaxi’s. Het Duitse bedrijf Volocopter (tegenwoordig eigendom van Intel) heeft al plannen om daar in 2020 een commerciële bemande dronedienst op te zetten. Ook Uber heeft plannen om te gaan experimenteren met luchttaxi’s.

Wiebe de Jager

Wiebe de Jager

Wiebe de Jager (@wdejager) is oprichter van Dronewatch en auteur van de boeken Dronefotografie en Dronevideo's maken. Wiebe is gecertificeerd (RPA-L) dronepiloot en beschikt over het ROC-light. Vanaf 30 augustus 2018 is Wiebe te zien als coach&jurylid in het tv-programma 'Drone Masters'.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Meld je nu aan voor onze nieuwsbrief!

Vul hieronder je gegevens in en blijf op de hoogte.